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Scripps College

Publication Date

Spring 2016

Program Name

Panama: Tropical Ecology, Marine Ecosystems, and Biodiversity Conservation

Abstract

The advance of anthropogenic climate change and human energy use has sparked unprecedented international interest and investment in fossil fuel free energy sources such as hydroelectric power. Extensive construction of hydroelectric power facilities has occurred in Panama in recent years, particularly in the westernmost Chiriquí province. Hydroelectric power, especially that generated by relatively small facilities, is generally thought to be a “clean” alternative energy source with few negative environmental consequences. Some evidence suggests, however, that even small facilities can have significant ecological impacts on rivers. This study investigated river properties above and below four small hydroelectric facilities on the Chiriquí Viejo, Piedra, Macho Monte, and Piedra/Chico Rivers in Chiriquí, Panama, as well as at 4 sites along the 50 km stretch of the Chiriquí Viejo below one of these facilities. Significant changes in water temperature, pH, concentration of dissolved oxygen, and conductivity were found between sites above and below the Paso Ancho Facility water release on the Chiriquí Viejo River, and significant changes in water temperature and concentration of dissolved oxygen were found above and below the Pedregalito Facility water intake point on the Piedra/Chico River (p<0.05). Decreases in water discharge were found below 3 of the 4 hydroelectric facilities studied, with the most extreme example being a 94.99% reduction in water discharge below the Paso Ancho facility’s water intake. All of the changes found downstream of the facilities studied can potentially have ecological consequences on these rivers, and this study thus raises concerns regarding the environmental sustainability of continued hydroelectric development in Chiriquí. Abstracto El avance de cambio climático y el uso humano de energía ha desatado interés e inversión internacional sin precedentes en fuentes de energía sin combustible fósil como la energía hidroeléctrica. Construcción extensiva de plantas hidroeléctricas ha ocurrido recientemente en Panamá, particularmente en la provincia de Chiriquí. Energía hidroeléctrica, especialmente esa generada por plantas pequeñas, es generalmente considerada como una fuente de energía renovable ambiental con relativamente pocas consecuencias ambientales negativas. Sin embargo, alguna evidencia sugiere que hasta plantas pequeñas pueden tener consecuencias ecológicas significativas en ríos. Este estudio investigó propiedades de ríos antes y después de cuatro plantas hidroeléctricas pequeñas en los Ríos Chiriquí Viejo, Piedra, Macho Monte, y Piedra/Chico en Chiriquí, Panamá, además de en cuatro sitios en el 50 km tramo del Río Chiriquí Viejo después de uno de estas plantas. Cambios significativos en temperatura, pH, concentración de oxígeno disuelto, y conductividad fueron encontrados entre sitios antes y después de la liberación de agua de la Planta Paso Ancho en el Río Chiriquí Viejo, y cambios significativos en temperatura y concentración de oxígeno disuelto fueron encontrados antes y después de la Pedregalito toma de agua en el Río Chiriquí Viejo (p<0.05). Reducciones en la descarga de agua fueron encontrados después de 3 de las 4 plantas estudiadas, con el ejemplo más extremo una reducción de 94.99% en la descarga de agua después de la toma de agua de Paso Ancho. Todo los cambios encontrados después de las plantas estudiadas pueden tener consecuencias ecológicas en estos ríos, y esta investigación por consiguiente ocasiona preocupaciones sobre la sostenibilidad ambiental de la continuación del desarrollo hidroeléctrico en Chiriquí.

Disciplines

Environmental Indicators and Impact Assessment | Natural Resources and Conservation | Natural Resources Management and Policy | Oil, Gas, and Energy | Other Environmental Sciences | Sustainability | Water Resource Management

 

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